They pushed my grandmother in a shopping cart out of the bombed city.

This is the story of Sofiia’s escape – with three generations of women. Her family fled from Ukraine in March 2022.

"We have lost something
In this mad war.
Where are your wings
that I liked so much?
And when tomorrow the great fire breaks out
and the whole building goes up in flames
we will die without these wings
that I once liked so much."

“Wings” by Russian rock band Nautilus Pompilius, 1997

I have seen my mother cry only twice in my life: Once moving to Hostomel in 2014, when we entered the empty apartment and my father turned up his favorite song “Wings” by Nautilus Pompilius, and the second time in 2022, when we arrived in Berlin. It’s strange for me to see her crying, because my mother is always logical and calm, in any situation. She is so smart, I am nowhere near as strong mentally – I just don’t have the same abilities as she does. My mother will always be a role model for me, but those “weak” moments somehow changed my view on life. I’m glad to be safe, and I should accept what life offers me (and that’s a lot):

Now, I am an adult, and I will find my own way.

In order to understand the story of my family, I need to go back to the year 2014: I grew up in the Donezk region, east of Ukraine, where my parents had built a nice life for us: They had savings, a beautiful home and two cars. My mum was working as an economist and my father is a mining engineer. With the progressive clashes between Ukraine and Russia in this region eight years ago, my parents had to give up everything and start all over again. The move to Hostomel near Kyiv was hard, but in another way good for them, because they understood that there is no need to safe all your life but go out -to cafes and exhibitions- go out, travel and live and enjoy life.

They arrived and believed: “In Hostomel we will build a new life and stay forever.”

At the beginning of the Russian invasion in 2022, I was in the comparatively safe Lviv, where I had moved to study Interface Design four years ago. On the other hand, my family was staying in the dangerous zone: Hostomel is directly adjacent to Butcha, the region hosts a strategically important airfield for the army. So, on the morning of February 24th, 2022, Russian paratroopers captured it.

Our city was full of tanks and soldiers – it seemed to me like an apocalyptic movie.

My parents and grandmother lived in a large apartment complex divided between two flats. They stayed on the second floor – immediately the water supply was cut – as was the WiFi connection. The Russians broke into the apartments looking for Ukrainian soldiers, yelling, “Everyone get out and put your phones on the floor!” They destroyed the phones, but my mother secretly kept her work phone so we could communicate. I tried to help my parents by sending them news and hope. Phone calls were impossible, we could only send text messages once a day due to terrible connectivity and the need to conserve battery on mom’s phone. My mother would sit in the bathroom writing: “We hear voices, someone is shooting, we are afraid, everything is on fire, we don’t know if the neighbors are hurt” …

This horrible situation lasted maybe a week, but for me it felt so much longer.

At that time, I couldn’t cry to keep a clear head. Only now I have these bad feelings, it’s so disturbing that I can’t find the right words for it. The worst hit, however, was the family of my father’s best friend. He had also lived in our complex with his wife and daughter Sofiia (has the same name as me). They tried to leave Hostomel on March 3rd, 2022. Officially, there was supposed to be a “green corridor”, but the Russians didn’t follow the agreements and shot at civilians. In the process, Sofiia lost her left arm completely due to a shelling.

And she lost her mother, as our friend lost his wife, and we lost a friend. It is a tragedy.

Immediately after this tragedy, my parents decided to flee as well. It was no longer possible to stay in the apartment complex. The flats were damaged, as was my parents’ car – no windows anywhere. Without knowing whether the “green corridor” was safe or a fake, they set off. They convinced my grandmother, who is almost 90, to sit in a shopping trolley and be pushed out into the street. Around them, the unpredictable war raged. On the six-kilometer “green corridor”, a bus stopped and offered to take my mother and grandmother. In this way, my parents lost sight of each other, as my father and brother continued by foot.

As soon as they managed to escape to Kiev, they were taken to the main train station in Kiev, immediately. From there, free evacuation trains went to the western part of Ukraine, including Lviv. Our Ukrainian train system, “Ukrazaliznytsya,” was incredibly helpful and continues to help our country and people during this difficult time. Again, it was me who helped from a distance on the phone to get oriented and later to find them again. After a few exhausting days, all the family members were thus reunited with me in Lviv.

I don't know if this is a happy story or a sad one:

The war is haunting my family,
at the same time, we are all alive...

I guess, it's definitely a good story.

I am not religious, I am actually agnostic, but some higher power is definitely helping our family. I really think it’s a miracle that all the members escaped – first from the Donezk region in 2014 and now from the Kyiv region in 2022. I now understand that I have to rely on something that is above us, that you might call fate.

We are all modern people, we all read the same books – How can that happen in the 21st century?!

From Lviv, my grandmother, I and my mother then also traveled to Poland on a Ukrainian evacuation train for free. By now, my father and brother as well as my boyfriend still are in Ukraine, my Mum and I stay in Berlin, while my grandmother has moved to Spain. She is with my aunt – her daughter – who has been living in Spain for more than ten years. She enjoys being with her relatives and says: “The mild climate in Spain reminds me of a vacation in Soche, Russia when I was a young woman… it makes me feel young again!”

They were a wonderful family, why does evil happen to good people?

The tragedy with our friends, on the other hand, was a huge blow to my world view. I still don’t understand it. They were neither worse nor better than us, and I keep asking myself: Why did it happen to them of all people? It’s not fair. Why do they have to suffer so much? No one deserves this. Now Sofiia and her father are in Italy. They recently celebrated her 14th birthday and are raising money for a prosthesis.

If you would like to help and donate money for Sofiia’ s prosthesis, please go here for more information!

Interview & Photo above: Sandy Bossier-Steuerwald, Photos below: © private

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Sie schoben meine Oma in einem Einkaufswagen aus der zerbombten Stadt.

Dies ist die Geschichte von Sofiia Aksonova (21): Mit drei Generationen von Frauen floh ihre Familie im März 2022 aus der Ukraine.

„Wir haben etwas verloren
In diesem verrückten Krieg.
Wo sind deine Flügel
die mir so gut gefallen haben?
Und wenn morgen das große Feuer ausbricht
und das ganze Gebäude in Flammen aufgeht
werden wir ohne die Flügel sterben,
die ich einst so mochte."

„Wings“ der russischen Rockband Nautilus Pompilius, 1997

Ich habe meine Mutter nur zweimal in meinem Leben weinen sehen: Einmal beim Umzug nach Hostomel 2014, als wir die leere Wohnung betraten und mein Vater sein Lieblingslied „Wings“ von Nautilus Pompilius auflegte, und das zweite Mal 2022, als wir in Berlin ankamen. Es fühlt sich seltsam an, sie weinen zu sehen, weil meine Mutter in jeder Situation sonst immer logisch denkt und ruhig bleibt. Sie ist so schlau, ich bin mental bei weitem nicht so stark und habe einfach nicht die gleichen Fähigkeiten wie sie. Meine Mutter wird immer ein Vorbild für mich sein, aber diese „schwachen“ Momente haben meine Sicht auf das Leben verändert. Ich bin froh, in Sicherheit zu sein, und ich werde annehmen, was das Leben mir bietet (und das ist viel):

Jetzt bin ich erwachsen und werde meinen eigenen Weg finden.

Um die Geschichte meiner Familie zu verstehen, muss man ins Jahr 2014 zurückgehen: Ich bin in der Region Donezk im Osten der Ukraine aufgewachsen, wo meine Eltern ein angenehmes Leben aufgebaut hatten, mit Ersparnissen, einem schönes Zuhause, sogar zwei Autos. Meine Mutter arbeitete als Wirtschaftswissenschaftlerin und mein Vater ist Bergbauingenieur. Mit den fortschreitenden Auseinandersetzungen zwischen der Ukraine und Russland vor acht Jahren mussten meine Eltern in der Region alles aufgeben und nochmal von vorne anfangen. Der Umzug nach Hostomel -nahe Kiew- war hart, aber auch gut, weil meine Eltern verstanden, dass es nichts bringt, immer nur zu sparen, sondern auch auszugehen – in Cafés und Ausstellungen –, zu reisen und das Leben in vollen Zügen zu genießen.

Meine Eltern waren sicher: “In Hostomel werden wir ein neues Leben aufbauen und für immer bleiben.”

Zu Beginn der russischen Invasion 2022 befand ich mich im vergleichsweise sicheren Lemberg. Ich war vor vier Jahren ausgezogen, um Interface Design zu studieren. Meine Familie dagegen wohnte wiegesagt im gefährdeten Hostomel. Die Stadt grenzt unmittelbar an Butcha und diese Region beherbergt einen strategisch wichtigen Flugplatz für die Armee. Dieser wurde am Morgen des 24. Februar 2022 von russischen Fallschirmjägern eingenommen.

Unsere Stadt voller Panzer und Soldaten – es war wie in einem apokalyptischen Film.

Meine Eltern und meine Großmutter lebten in zwei Wohnungen in einem großen Apartmentkomplex in Hostomel. Bei Kriegsbeginn blieben sie zunächst in ihren Wohnungen im zweiten Stock, doch die Wasserversorgung wurde, ebenso wie die WLAN-Verbindung, umgehend unterbrochen. Die Russen -auf der Suche nach ukrainischen Soldaten- brachen in alle Wohnungen ein und schrien: “Alle raus und alle Handys auf den Boden!” Sie zerstörten die Mobiltelefone, aber meine Mutter behielt heimlich ihr Arbeitstelefon, womit wir uns dann verständigen konnten. Fortan versuchte ich, meinen Eltern zu helfen, indem ich ihnen Nachrichten und Hoffnung schickte. Telefonanrufe waren unmöglich, wir sendeten nur einmal pro Tag Textnachrichten, wegen der schlechten Verbindung und der Notwendigkeit, den Akku zu schonen. So saß meine Mutter täglich im Badezimmer und schrieb Dinge wie: “Wir hören Stimmen, jemand schießt, wir haben Angst, alles brennt, wir wissen nicht, ob die Nachbarn verletzt sind” …

Diese schreckliche Situation dauerte vielleicht eine Woche, aber für mich fühlte es sich so viel länger an.

In dieser Zeit konnte ich mir nicht erlauben, zu weinen, ich musste einen klaren Kopf behalten. Erst jetzt beschleichen mich negative Gefühle, es ist eine innere Unruhe, ich kann es schwer beschreiben. Am schlimmsten jedoch traf es die Familie des besten Freundes meines Vaters. Er hatte bis dahin auch mit seiner Frau und seiner Tochter Sofiia (ja, sie heißt genauso wie ich) in unserem Gebäudekomplex gelebt. Sie versuchten, Hostomel am 3. März 2022 zu verlassen. Offiziell sollte es einen “grünen Korridor” geben, aber die Russen hielten sich nicht an die Vereinbarungen und schossen auf Zivilisten. Dabei verlor Sofiia ihren linken Arm.

Und sie verlor ihre Mutter, ihr Vater seine Frau und wir einen Freund. Es ist eine Tragödie.

Unmittelbar nach dieser Tragödie beschlossen auch meine Eltern zu fliehen. Die Wohnungen waren beschädigt, ebenso das Auto meiner Eltern – nirgendwo mehr gab es intakte Fenster. Ohne zu wissen, ob der „grüne Korridor“ ein sicherer Fluchtweg oder eine Falle sein würde, machten sie sich auf den Weg. Sie überredeten meine fast 90-jährige Großmutter, sich in einen Einkaufswagen zu setzen und die Straßen entlang geschoben zu werden. Um sie herum tobte der unberechenbare Krieg. Auf dem sechs Kilometer langen Fußweg hielt plötzlich ein Bus und bot an, meine Mutter und Großmutter mitzunehmen. Auf diese Weise verloren sich meine Eltern aus den Augen, denn mein Vater und Bruder mußten zu Fuß weiter gehen.

Sobald es gelungen war, nach Kiew zu fliehen, wurden sie verpflegt und zum Hauptbahnhof in Kiew gebracht. Von dort aus fuhren kostenlose Evakuierungszüge in den westlichen Teil der Ukraine, einschließlich Lviv. Unser ukrainisches Zugsystem “Ukrazaliznytsya” war unglaublich hilfreich und hilft unserem Land und den Menschen in dieser schwierigen Zeit weiter. Wieder war ich es, die am Telefon aus der Ferne half, sich zu orientieren und später wieder zu finden. Nach ein paar anstrengenden Tagen waren alle Familienmitglieder bei mir in Lemberg vereint.

Ich weiß nicht, ob das eine glückliche oder eine traurige Geschichte ist:

Der Krieg verfolgt meine Familie, gleichzeitig sind wir alle am Leben...

Ich denke, es ist definitiv eine gute Geschichte.

Ich bin nicht religiös, ich bin eigentlich Agnostiker, aber eine höhere Macht scheint unserer Familie zu helfen. Davon bin ich überzeugt. Ich halte es wirklich für ein Wunder, dass alle zweifach und unversehrt entkommen konnten – zuerst 2014 aus der Region Donezk und jetzt 2022 aus der Region Kiew. Ich habe verstanden, dass ich mich auf etwas “Größeres” verlassen muss, das über uns steht, das man vielleicht Schicksal nennen könnte.

Wir sind alle moderne Menschen, wir lesen alle dieselben Bücher. Wie kann so etwas im 21. Jahrhundert passieren?

Von Lemberg aus reisten meine Großmutter, ich und meine Mutter dann ebenfalls mit einem ukrainischen Evakuierungszug kostenlos nach Polen. Nach wie vor sind mein Vater, Bruder sowie mein Freund in der Ukraine, während sich meine Mutter und ich in Berlin aufhalten, während meine Großmutter nach Spanien weitergezogen ist. Sie wohnt derzeit bei meiner Tante –ihrer Tochter–, die seit mehr als zehn Jahren dort lebt. Meine Oma genießt es, mit ihren Verwandten zusammen zu sein und sagt: „Das milde Klima in Spanien erinnert mich an einen Urlaub in Soche/ Russland, als noch junge Frau… ich fühle mich hier wieder jung!“

Sie waren eine wunderbare Familie, warum passiert guten Menschen so etwas Böses?

Die Tragödie mit unseren Freunden hingegen war ein schwerer Schlag für mein Weltbild. Ich verstehe es noch immer nicht. Sie waren weder schlechter noch besser als wir, und ich frage mich immer wieder: Warum ist es ausgerechnet ihnen passiert? Das ist nicht fair. Warum müssen sie so leiden? Das hat niemand verdient. Jetzt sind Sofia und ihr Vater in Italien. Sie feierten kürzlich ihren 14. Geburtstag und sammeln Geld für eine Prothese.

Wenn Sie helfen und Geld für Sofias Prothese spenden möchten, finden Sie hier weitere Informationen !

Interview & Foto oben: © Sandy Bossier-Steuerwald , Fotos unten: © Privat

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